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FIFA el videojuego que cambió el fútbol

"A EA le importa una mierda la FIFA"...

El inicio de todo.

La historia de la franquicia de videojuegos deportivos más popular en el mundo va ligada a las dificultades de su primera versión. EA Sport cimentó fortuna y éxito de la mano de la franquicia Madden Football y para lo directivos de la empresa de entretenimiento digital, el “soccer” no era más que una forma de vender copias en el mercado europeo.

En mayo de 1993 Jan Tian tenía era el líder de programación del primer videjuego de fútbol de EA. Para el programador de origen chino, lograr el mejor juego de fútbol posible era una obsesión. Superar franquicias con más experiencia,  como Goal! de Jaleco y Sensible Soccer,  sumado a saber que Konami trabajaba en un juego similar lo mantenía altamente presionado. La leyenda cuenta que un día regresó a China para visitar a su padre enfermo y fue ahí dónde la inspiración llegó para resolver los últimos detalles de la programación del juego. Regresó a Vancouver y con el modesto equipo de trabajo a su cargo entregó la versión final de FIFA Soccer.

Los ejecutivos de EA autorizaron la versión jugable del título y le dieron una fecha definitiva: disponible para navidad. Con 5 meses por delante, y la presión de quedar listo para el Mundial de Fútbol de Estados Unidos 1994, pusieron manos a la obra. A principios de la década de los noventas EA Entertaiment no era el gigante en la industria del entretenimiento digital que es hoy. Era una compañía en crecimiento lejos de pelear contra los titanes de la época: Nintendo, Sega, Capcom y Namco. La apuesta del juego de soccer los mantenían intranquilos, quizá la esperanza de la Copa del Mundo en USA daba cierta seguridad.

Rudd Gullit en la portada del FIFA Soccer 1993.

Nos vale versh el FIFA.

El escepticismo dentro de la compañía era inmenso. Trip Hawkins, fundador de EA, declaró en una entrevista: “A nadie le importaba el soccer. Había escepticismo en Norteamérica sobre el futuro del soccer, quizá la Copa del Mundo ayudaría a posicionar el juego, pero no esperamos demasiado”. Neil Thewarapperuma, entonces gerente de marketing de EA Sports, fue mucho más claro con lo que esperaban de la franquicia en una entrevista después de la E3: “A EA le importa una mierda la FIFA”.

Con un costo total de $30,000 dólares FIFA International Soccer llegó a las tiendas en diciembre del 2013. Disponible para Sega Genesis, Sega CD,  SNES, DOS, Game Boy, 3DO y cualquier otra consola disponible en el momento, las ventas fueron moderadas pero esperanzadoras. Las prensa especializada le otorgó calificaciones conservadoras, pero los fanáticos casuales de los videojuegos apreciaron la experiencia de juego, sobre todo antes de los partidos del Mundial de Fútbol.

Meses después del lanzamiento de FIFA International Soccer, Konami lanzó el rompe récords de la época: International Super Star Soccer. El videojuego de la competencia resultó mejor en el aspecto gráfico, técnico y de jugabilidad. A pesar de ello, el éxito comercial obtenido motivó al estudio para realizar una segunda versión.

Adiós Merseyside Red, hola Liverpool FC.

Desde sus inicios las franquicias deportivas manejadas por EA Sport contaban con los escudos, estadios y jugadores reales de cada deporte. Algo sencillo de negociar gracias a las organización de jugadores existentes en los deportes profesionales de Estados Unidos, pero en el fútbol de los noventas no había estructura, ni organización disponible para realizar negociaciones. Para las federaciones deportivas, las ligas y los equipos profesionales generar ingresos por un videojuego sonaba a una irreal y enorme estafa.

Marc Aubanel fue el encargado de negociar los derechos de imagen de equipos, estadios y jugadores para la edición 1995 de FIFA Soccer. La motivación de ganar tantos derechos como pudieran marcó una diferencia con Konami, que centraría su trabajo en mejorar la experiencia del jugador. Para la segunda edición del juego, FIFA incluía clubes de ocho ligas del mundo, incluía la Premier League inglesa. Los nombres de estadios, jugadores de selección nacional y competencias oficiales empezaron a llamar la atención de los jugadores casuales. Solo a los más adentrados en la experiencia realista de juego les apetecía jugar con “Allejo” en el juego de Konami por encima de Romario en el FIFA. El inicio de una historia de éxito en el marketing deportivo y el entretenimiento digital comenzó con EA Sports en 1995. Y sigue hasta nuestros días.

Queremos nombres reales.

Para el mundial de Francia 1998 la compañía tenía muy claro el valor de la franquicia y el diferenciador comercial que les daba la delantera. Las licencias primero, seguido de mejorar el motor gráfico y experiencia de juego. Después tener una versión lista para cualquier plataforma disponible. Algo que otros estudios no podían hacer o no contaban con el presupuesto para realizarlo. Con los años la franquicia dominaría las ventas en los videojuegos de la categoría y después en los videojuegos en general.

En un domingo cualquiera, EA Sports reporta más de 200 millones de partidos de FIFA en sus servidores. Aumentado exponencialmente cuando los partidos importantes de la temporada se acercan, digamos campeonatos regionales, Copas del Mundo, finales de Champions League o clásicos nacionales. La euforia por jugar FIFA va de la mano de la experiencia y el fanatismo en el mundo real.

En números, la serie ha vendido más de 150 millones de copias y es uno de los videojuegos más reconocidos de la historia. Incluso, en ingresos, compite con franquicias tan representativas como Mario o Tetris. Para muchos gamers FIFA es el único juego que compran cada año, incluso el pretexto para cambiar de consola.

A partir de ahí EA Sports no guardó nada para llenar de nombres reales el simulador de fútbol. Incluso llenó de publicidad oficial los estadios virtuales. La idea de EA recayó en fortalecer la ambientación realista del deporte del hombre, en hacerlo auténtico para los fanáticos. Al final, el obsesivo camino de la estadística realista y la adquisición de licencias le dio la victoria automática entre aquellos que buscaban partidas rápidas y sin mayor profundidad en la experiencia de juego.

Cuando todos aman la estadística deportiva.

Para la edición 2003, EA reclutó empleados para un nuevo departamento dedicado a la actualización estadística de FIFA Soccer. La reestructuración del juego tomaba un ritmo vertiginoso para dominar el mercado de los videojuegos de fútbol; desde la versión de ese año y hasta nuestros días la división de estadística tiene un peso primordial en cada edición del juego.

Hoy en día más de 9,000 trabajadores tienen a su cargo la actualización de datos para las actualizaciones de FIFA Soccer. El estadístico alemán Michael Müller lidera el proyecto desde la ciudad de Colonia, Alemania. Cada jugador, de los más de 18,000 integrados en el juego, recibe actualizaciones estadísticas en cerca de 30 rubros diferentes. La actualización más compleja y esperada recae en el mes de septiembre, cuando llega una nueva versión anual del juego y miles de aficionados, gamers y jugadores profesionales debaten sobre las renovadas calificaciones impuestas a cada jugador y equipo.

Gracias al realismo estadístico del juego, FIFA Soccer traspasó las fronteras de los aficionados y entusiastas del entretenimiento digital. Muchos jugadores de fútbol profesional dedican horas al juego en las concentraciones previas al partido, incluso algunos han declarado que comparan el parado de juego del equipo rival o las habilidades de ciertos jugadores previo a un encuentro.

En cientos de medios dedicados a la fuente deportiva, FIFA Soccer es un referente obligado para simular resultados de partidos importantes; tomando un camino similar al que su primo-hermano Madden recorrió en los paneles deportivos dedicados a la NFL. Aunque la estadística no les otorga certeza absoluta en los resultados futuros, no deja de ocupar un lugar especial en los aficionados debido a ello.

Cuando FIFA Soccer venció al PES.

Desde los inicios de la franquicia la rivalidad con International Superstar Soccer (más tarde conocida como Pro Evolution Soccer, o simplemente PES) de Konami dividió a los aficionados en el mundo de los videojuegos. Podíamos dividir a las franquicias en dos frentes claros: FIFA Soccer para los amantes de los nombres reales y jugadores poco exigentes con la experiencia de juego y PES para aquellos que buscaban un juego de fútbol con corazón y control realista.

Mientras EA Sports concentró sus esfuerzos en tener todas las licencias posibles para crear el simulador de fútbol definitivo, Konami trabajó en el motor gráfico y la jugabilidad. Aunque en un principio, no tener licencias oficiales no afectó a PES, la llegada de una nueva generación de consolas, con gráficos fotorealistas cimentó el dominio absoluto de FIFA Soccer. La edición 2003 cumplió con un nuevo motor gráfico y experiencia de juego, además de incluir detalles en los uniformes, completando una experiencia mucho más cercana al fanático del fútbol. La respuesta en Konami llegó con uniformes genéricos y nombres que tocaban la línea de la legalidad de las licencias de equipos y jugadores.

En México y Latinoamérica, uno de los mercados más importantes para la franquicia, el golpe definitivo vino en la edición 2005. Cuatro equipos mexicanos (América, Guadalajara, Pumas de la UNAM y Monterrey) y dos equipos de Argentina (Boca Juniors y River Plate) formaron parte de FIFA Soccer. Y el clásico nacional de ambos países tomó un lugar definitivo en las previas del mundo real.

Para 2006, y con un mundial más por llegar, diversos rumores en la industria del videojuego apuntaban a que todo el presupuesto disponible de EA Sports tenía un objetivo claro: dominar el mercado del fútbol. Algunas fuentes citan un rumor frecuente en las oficinas de Konami en el Reino Unido: EA tenía un gráfico de los números de ventas anuales de la FIFA Soccer frente a las ventas decrecientes de PES, justo en la recepción. Un golpe directo en la moral del equipo que trabaja en la compañía japonesa, del que tardarían mucho en recuperarse. Aunque para la crítica especializada PES 6 superaba en todos los aspectos al juego de EA, las ventas favorecieron nuevamente al juego con los nombres oficiales.

En el lanzamiento de FIFA 07 EA Sports no dejó de alardear los derechos de más de 500 equipos, 27 ligas (incluida la Liga MX) y más de 10 mil jugadores. Sin embargo uno de los golpes definitivos contra PES llegó en el 2012 cuando obtuvieron a Lionel Messi en la portada. Si no lo recuerdan Messi fue portada del juego de Konami por tres ediciones consecutivas (2009-2011). #LaHoraSad.

Los reportes de ventas de la edición 2017 resultan contundentes, por cada PES vendido en las tiendas, EA reportó 40 copias vendidas de FIFA Soccer. Al respecto Konami declaró en voz de Adam Bhatti, gerente de la marca PES: “Nunca subestimaremos a EA y al talentoso equipo de Fifa, pero nuestro objetivo es establecer PES como el título definitivo de fútbol”. Un paso de costado en una batalla pérdida desde hace años.

FIFA Soccer: el mundial de e-soccer.

EA Sport firmó su matrimonio oficial con la FIFA con la creación de la Copa Mundial Interactiva de la FIFA, evento de e-sports con más participantes a nivel mundial. El evento es organizado como una competición oficial y se juega con la edición anual de FIFA Soccer.

El torneo tiene diversas fases regionales donde millones de participantes juegan entre sí para ganar una representación nacional. Los finalistas asisten a una sede fija para enfrentarse entre sí por el codiciado campeonato. El ganador recibe $200 mil dólares, un trofeo oficial y la invitación a la entrega del Balón de Oro de la FIFA (hoy premio The Best).

Desde 2004 el torneo se celebra cada año, con un solo paro en el año 2007. Solo dos gamers han logrado ganar el mismo en dos ocasiones: Bruce Grannec (2009 y 2013) y Alfonso Ramos (2008-2012). Dos mexicanos lograron alcanzar la final y llevarse un honroso subcampeonato: Rubén Morales Zerecero (2009) y Andrei Torres Vivero (2013). Curiosamente ambos perdieron ante el francés Bruce Grannec.

La profesionalización de los e-sports también abrió la posibilidad a que los clubes profesionales contratarán sus propios representantes en FIFA Soccer. Muchos clubes de diversas ligas transmiten valores propios a los aficionados que también los siguen en el videojuego. Por ello, a partir del 2017, la FIFA organiza un torneo mundial de e-sports donde los gamers representan un club en particular. Cada equipo contrata a 1 o 2 gamers profesionales para representarlos en el videojuego. El primer campeón de clubes fue el modesto Brondby Copenhague de Dinamarca, gracias al excelente trabajo de Marcus Jorgensen, gamer y seguidor del club de la capital danesa.

Los (pocos) pendientes de FIFA Soccer.

EA Sports domina el mercado de los videojuegos de fútbol con la franquicia nacida en 1993. Tras 25 años de historia recién liberaron una actualización gratuita para la Copa del Mundo Rusia 2018, aventajando a sus rivales. El dominio que ejercen sobre la versión digital del deporte les permite soportar las carencias que los seguidores hardcore siempre han puntualizado: falta de corazón y esa sensación de no sentirse como un verdadero juego de fútbol.

Aunque la cuota de mercado de Konami es cada vez más reducida, cuentan con una lista considerable de aficionados que ven en PES un juego más realista y romántico. En el otro lado de la moneda tenemos un público joven que ve en FIFA una tradicional forma de acercarse a sus ídolos y sentir la emoción de ganar la Liga MX con el Cruz Azul, por ejemplo. Aunque históricamente FIFA Soccer ha tomado modos de juego e innovaciones del lejano segundo lugar en ventas, todavía no es la franquicia única en los videojuegos de fútbol ni ha logrado el simulador definitivo. Para ello todavía quedan algunas ediciones.

El camino a futuro de EA Sports radica en cumplir el anhelado sueño de Jan Tian cuando ingresó a EA Vancouver y comenzó a trabajar en el primer FIFA Soccer:transmitir toda la sensación que vive un aficionado a la consola de videojuegos.

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Gus Galván

Estudiante de la Maestria en Periodismo Digital en la UdG. Egresado de FCPyS UNAM (te extraño "Perro Polakas") Chilango inverso y workaholic declarado.

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